Incendie de Chicago, 1871

Foule de réfugiés de l'incendie
Foule de réfugiés de l’incendie

 

Incendie de Chicago, 1871

Le Chicago Tribune a été brûlé, son soi-disant bâtiment « l’épreuve du feu » au coin des rues Madison et Dearborn a été ravagé par les flammes et la publication a été suspendue pendant deux jours. Une fois publication et la distribution reprise le mercredi 11 Octobre, la une titrait:

 

During Sunday night, Monday and Tuesday, this city has been swept by a conflagration which has no parallel in the annals of history, for the quantity of property destroyed and the utter and almost irremediable ruin which it wrought.

 

Chicago in Ruins, 1871 Harper's Weekly sketches by Theodore R. Davis.
Chicago in Ruins, 1871 Harper’s Weekly sketches by Theodore R. Davis.

 

Le grand incendie de Chicago était intense qu’il a été vu à travers les Grands Lacs d’aussi loin que le Canada. La zone qui a été brûlé a totalisé 2.150 acres. 80.000 personnes ont été évacuées hors de leurs maisons brulées ainsi que près de 18.000 entreprises perdues à cause de l’incendie.

Une fois la perte totale comptabilisée, elle s’élevait à 200 000 000 $. Il y avait eu plus de 200 vies perdues dans le grand incendie de Chicago, mais les corps de seulement 117 ont été retrouvés dans les ruines. Les rues et les trottoirs étaient fait de bois dans cette région de Chicago de sorte que le sol était littéralement en train de brûler sous leurs pieds et sous les véhicules. De la graisse brûlait sur l’eau et les bateaux en laissant une lueur rouge autour de la ville.

Quand l’incendie fut terminée et qu’on commença à chercher le responsable de cet incendie qui avait détruit Chicago cette nuit là, la Tribune insinua qu’une petite étable attachée à une maison à l’angle de Dekoven et Jefferson Streets un bloc au nord de la 12ème rue, avait soudainement été illuminé et suivi d’un incendie qui embrasa le bâtiment.

La grange dont la Tribune faisait allusion à appartenait à la O’Leary. Les vaches de Mme O’Leary nommées Daisy, Gwendolyn et Madeline auraient mis le feu, des indices suggèrent que le feu a débuté dans le voisinage de la grange familiale bondée qui abritait un cheval, veau, un wagon, 5 vaches, le charbon pour la saison d’hiver, des copeaux de bois et du foin.

Late one night, when we were all in bed,
Mrs. O’Leary lit a lantern in the shed.
Her cow kicked it over,
Then winked her eye and said,
‘There’ll be a hot time in the old town tonight!’
— Popular song lyric

 

Kate O’Leary a révélé elle-même à certaines personnes être dans la grange lorsque ses vaches donnèrent des coups de sabot sur la lanterne avant l’incendie. Une enquête officielle n’a révélé aucune preuve de sa culpabilité.

Il y a eu plusieurs théories sur ce sujet. De la présence de jeunes garçons se faufilant pour fumer une cigarette et en jetant négligemment, la combustion spontanée, un météore de feu, une enquête après l’incendie a suggéré que le voisin de O’Leary pourrait avoir accidentellement déclenché l’incendie.

Le rapport officiel montra une mauvaise communication dans dans la chaine de commandement. Sans cette mauvaise communication, on aurait pu sauver la ville de la propagation de l’incendie. Les résidents locaux ont sonné l’alarme immédiatement, mais le message a été envoyé à la mauvaise adresse. Lorsque l’opérateur a réalisé l’erreur dans les instructions envoyés, il n’a pas voulu changer le message de peur de semer la confusion chez les pompiers.

Le feu a été alimentée par un fort vent de sud-ouest qui a poussé un mur de feu dans le centre-ville. Le feu détruisit des stations de pompage nécessaires aux pompiers pour lutter contre le grand incendie. La ville, impuissante, regarda le feu jusqu’à ce que la pluie commence à tomber le mardi pour éteindre les flammes laissant de Chicago en un amas de ruines, de gravats, de cendres et de vapeur.


Le rapport officiel décrit ainsi la situation: 

Some facts mainly relating to how the department first relayed word of the fire in the commissioners report have been questioned. The report as a whole was criticized at the time, not for clearing Mrs. O’Leary but for covering up incompetence, and perhaps even some corruption in the department.  It is difficult not to agree with the commissioners that by the time the firefighters arrived on the scene, they had neither the men nor the equipment enough to stop the conflagration. The blame for this disaster belonged to the city and it’s leadership as a whole.

tiré du texte de A.T. Andreas Histoire de Chicago de 1885.

Les conclusions officielles affirment que le feu provient de la grange de deux étages à l’arrière du n ° 137 DeKoven Street. Les locaux appartenant à Patrick O’Leary. Le feu a d’abord été remarqué par un producteur laitier du nom de Daniel Sullivan alors qu’il était assis à l’extérieur de l’autre côté de la propriété de O’Leary. Le feu aurait pu être allumé à partir d’une étincelle que le vent aurait soufflé d’une cheminée voisine ou par l’homme. Les fonctionnaires ont été incapables de déterminer comment le feu a effectivement commencé.

Panorama de l'incendie
Panorama de l’incendie