Éale ou centicore

L’éale est un animal issu des descriptions de Pline l’Ancien. À peu près de la taille d’un hippopotame ou d’un grand cheval, l’éale a emprunté des traits de bêtes aussi diverses qu’un lion et un sanglier. Selon la légende, son corps ressemblait principalement à un cheval, un lion, une chèvre ou une antilope – le plus souvent une fusion étrange des quatre, avec un peu de sanglier pour faire bonne mesure. Sa coloration variait beaucoup, mais son corps était souvent recouvert de fourrure noire ou fauve. Cependant, dans l’héraldique, il est souvent apparu avec des taches multicolores qui parsèment sa peau. Il pouvait avoir des sabots solides, des sabots fourchus ou de grosses pattes, mais il avait toujours une queue quelconque, généralement touffue à la fin comme un lion, ou longue et flottante, comme un cheval. De temps en temps, les images montrent l’éale avec le petit bout tronqué sur son arrière au lieu d’une pleine queue. De son museau semblable à un sanglier, de grandes défenses faisaient souvent saillie, et deux longues cornes saillaient hors de son front, parfois droites, d’autres fois courbées ou dentelées très longues (plus d’une coudée) et flexibles, qu’il déplace indépendamment dans n’importe quelle direction. Dans les descriptions de ces cornes, la nature mythique du éale est plus claire. Selon la légende, les cornes d’un éale pouvaient pivoter dans n’importe quelle direction et, au combat, l’une était dirigée vers l’avant, l’autre vers l’arrière, donc si la première était endommagée, la seconde pouvait être utilisée en défense. Dans les batailles les plus chaudes, les deux cornes pourraient être utilisées pour se défendre contre des attaquants plus nombreux. Certains contes suggèrent même que ces cornes pourraient être enroulées lorsqu’elles ne sont pas utilisées. En dehors de leur fonction pratique de combat ou de défense, les éales utilisaient aussi leurs cornes pour empaler leurs proies et, selon certaines sources, en démontrer l’humeur. En raison de ses prouesses dans la bataille, l’éale en est venu à symboliser la «défense fière» dans l’héraldique médiévale.



Certains suggèrent que le nom yale pourrait être dérivé de l’hébreu yael « chèvre de montagne ».

Le basilic était considéré comme l’ennemi naturel de l’éale. S’il le rencontrait endormi, le basilic le piquait sur le front, ce qui faisait gonfler et éclater ses yeux, tuant la bête.

Yale University dépeint l’éale sur la bannière du président, la porte d’entrée au collège Davenport, et le logo de la station de radio du campus. Il apparaît également dans certains collèges britanniques.

Comme pour tant de créatures mythiques, les premières références écrites à l’éale viennent de Pline l’Ancien. Décrivant l’éale, il dit: « parmi les mêmes personnes, on trouve aussi l’animal appelé l’éale, de la taille d’un hippopotame, avec une queue d’éléphant, de couleur noire ou marron foncé, avec les mâchoires d’un sanglier et de cornes plus de une coudée de longueur capable d’être déplacée et qui, dans un combat, sont levées alternativement et présentées à l’attaque ou inclinées vers l’arrière à tour de rôle lorsque l’occasion l’exige.  »

Pendant deux siècles, après le récit de Pline, l’éale fut peu mentionné, mais il commença à apparaître avec une régularité croissante dans les bestiaires et autres récits, finissant par trouver sa place dans l’héraldique médiévale. Il est apparu pour la première fois dans l’héraldique du fils cadet d’Henri IV, John, et fut progressivement utilisé ailleurs. Au 15ème et 16ème siècle, beaucoup d’individus proéminents ayant des liens avec la famille royale ont incorporé l’éale dans leur héraldique, après quoi il est passé une fois de plus dans une relative obscurité.